Port Washington, au Wisconsin, mercredi

Le Midwest américain enveloppé par le pire froid en 50 ans [PHOTOS]

BISMARCK, Dakota du Nord - Une masse d’air arctique s’est abattue mercredi sur le Midwest des États-Unis, et le mercure a fracassé des records de froid parfois vieux de plus de 50 ans.

Des centaines d’écoles, d’entreprises et d’institutions ont fermé leurs portes à travers la région, et le service postal américain a annoncé une rare suspension de la livraison du courrier en plusieurs endroits.

Des mesures ont été prises pour assurer la sécurité des sans-abri, des personnes âgées et des habitants de logements inadéquats. À Chicago, le mercure a plongé tôt mercredi à -28 degrés Celsius, battant un record établi en 1966, et continuait à descendre; des autobus ont été mobilisés pour permettre aux sans-abri de se réchauffer.

Le maire Rahm Emanuel a prévenu qu’il s’agit «de conditions et de températures potentiellement mortelles». Plusieurs grandes institutions de la ville, comme le Jardin zoologique Lincoln Park, l’Art Institue et le musée Field, étaient fermées. Le transporteur ferroviaire Amtrak a annulé tous les trains qui devaient partir de Chicago ou y arriver mercredi; d’autres annulations sont prévues jeudi. Plus de 1600 vols ont été annulés dans les aéroports de la métropole, dont environ 1300 seulement à O’Hare.

La température ressentie était de -49,4C dans le nord de l’Illinois. Le National Weather Service des États-Unis a rappelé qu’un refroidissement éolien de -32C peut geler la peau en moins de 15 minutes.

Les intempéries auraient fait au moins six morts mardi et mercredi: un homme qui a été tué par un chasse-neige, un couple qui a perdu la vie lors d’un accident de la route et trois personnes qui auraient succombé au froid.

Les refuges pour sans-abri étaient remplis au maximum de leur capacité à Lansing et à Détroit, au Michigan. On prévoyait -24C à Détroit mercredi, mais une sensation de -37C.

Service postal interrompu

Le service postal américain a annoncé une suspension de la livraison du courrier dans des secteurs du Dakota du Nord, du Dakota du Sud, du Nebraska, du Kansas, du Minnesota, du Wisconsin, de l’Iowa, de l’Illinois, de l’Indiana et du Michigan. Les gouverneurs de l’Illinois, du Wisconsin et du Michigan ont annoncé des états d’urgence.

Le froid était si intense au Minnesota que des chasse-neige ont été immobilisés par des problèmes mécaniques. Le mercure a chuté à -34C pendant la nuit, mais les opérations ont pu reprendre mercredi matin.

Au Wisconsin, le gouverneur Tony Evers a ordonné la fermeture de tous les bureaux gouvernementaux non essentiels mercredi, en réponse à un froid de -48C.

Des centaines d’écoles et plusieurs grandes universités ont fermé leurs portes, du Dakota du Nord jusqu’en Pennsylvanie.